Varanasi India

Een speeddate met Varanasi: 24 uur in de heilige hindoestad

Bij het plannen van onze reis door India was Varanasi toch wel een ‘zekerheidje’. Zonder twijfel moesten we deze unieke bestemming bezoeken. Dit is de meest heilige stad van India en een belangrijke pelgrimstop voor veel hindoes. Uit heel India komen mensen naar deze stad toe om te bidden, te reinigen en te sterven. Het is dé spirituele bestemming bij uitstek, maar het is ook een stad vol scherpe contrasten. Kleurrijke sari’s tegenover het grauwe Gangeswater, bloemige geuren tegenover rottende stank en fluisterende meditatie tegenover hard getoeter. Deze stad is een test voor alle zintuigen. Ik kan mij heel goed voorstellen dat Varanasi niet iedereen aanspreekt, maar ik zag het als een uitdaging. Ons plan was 2,5 dag in Varanasi door te brengen, maar dat werd uiteindelijk maar 1 dag. Een bliksembezoek zou je kunnen zeggen. Twee dingen zorgden ervoor dat we al onze plannen moesten bijstellen: regen en een zeer lange treinreis. Hoe ik omging met deze tegenslagen en wat ik van Varanasi heb kunnen zien? Je leest het in dit artikel.

Met de trein naar Varanasi: 12 uur vertraging

We reisden van Agra naar Varanasi per trein en dat was meteen een goede les over het treinsysteem in India. Les 1: het treinsysteem is verouderd. Sinds de onafhankelijkheid van India (1947) is het niet meer gemoderniseerd. Dit betekent een verouderd spoor. Les 2: de treinen rijden tergend langzaam en stoppen vaak zonder reden. Dit alles resulteerde in mijn langste reisdag ooit.

Op de avond van vertrek vertelde de eigenaresse van onze homestay in Agra dat de trein van Agra naar Varanasi vaak vertraagd is. Niet veel later kwam het eerste bericht binnen: twee uur vertraging. Dat viel nog mee, dachten we. Het tweede bericht kwam binnen: vijf uur vertraging. Ai, dat was al best veel. Het derde bericht was zeven uur vertraging. Het kon nu toch niet meer verder oplopen?! We besloten naar het station te gaan, want dan waren in ieder geval in de buurt als de trein aankwam. Uiteindelijk vertrokken we in plaats van 7 uur ’s avonds om 3 uur ’s nachts: in totaal 8 uur vertraging. Onderweg stonden we vaak stil met de trein en liep de vertraging nog eens verder op naar 12 uur (!). Dit betekende dat we in plaats van 10.00 uur ’s ochtend om 22.00 uur ‘s avonds aankwamen in Varanasi. Eén dag was dus al weg.

Met de trein naar Varanasi India

Hallo Lucknow! We stonden zó lang stil met de trein op dit station. 

Ons verblijf in Varanasi stond ook nog eens in het teken van regen. Hierdoor hebben we eigenlijk maar één dag in de stad kunnen doorbrengen. Een speeddate met Varanasi, zo kan ik ons bezoek het beste noemen. Ik laat je zien hoe ik deze 24 uur doorbracht.

Vroeg op: varen over de heilige Ganges

De eerste ochtend in Varanasi begon vroeg. We wilden een ochtendboottocht over de Ganges maken en het ontwaken van de stad zien. In het donker trokken we samen met een gids de straat op en liepen we langs de oevers van de Ganges. Het was een mistige en koude ochtend, maar het was al een drukte van jewelste. Mensen waren aan het bidden, legden bloemlinten neer, trokken hun kleding uit en wasten zichzelf in de ‘Moeder Ganges’ (de Ganges rivier). De gedachte is dat het rituele bad alle zondes weg wast en de ziel reinigt. We stapten aan boord van een houten boot en voeren langs de ghats (trappen die naar de rivier leiden) die zich steeds meer vulden met gelovigen.

Kijken we op het ene moment nog naar hindoes die baden, het volgende moment kijken we naar het crematieplaats. Leven en dood zitten nauw bij elkaar in Varanasi. We voeren langs Harishchandra Ghat, één van de ‘crematieghats’ waar publiekelijk overleden hindoes worden verbrand. De doden, gehuld in witte doeken, worden achter elkaar de trappen af gedragen op een houten plank, nog één keer gezegend met het Gangeswater en op de brandende houtheuvels gelegd. De resten worden vervolgens in de rivier gegooid. Onze gids vertelde ons dat hindoes binnen 24 uur gecremeerd moeten worden bij de Ganges, vandaar dat de doden vaak in hoog tempo door de straten gedragen worden. Maar niet iedereen wordt gecremeerd. Sadhoes (volgelingen van Shiva of Vishnu), jonge kinderen en zwangere vrouwen worden als puur gezien en gaan na overlijden direct de Ganges in. Tijdens onze boottocht zagen we dat niet altijd overleden mensen aan de Ganges worden gegeven. We voeren ook langs de opengereten karkas van een koe. De rottende geur drong onze neuzen binnen.

Varanasi Ghats India

Varanasi India ghats

Varanasi India

Varanasi India ghats

Varanasi ghats India

Crematie ghats varanasi

Rook van de crematie ghats.

Langs de mooiste ghats lopen

Er zijn meer dan 100 ghats in Varanasi en iedere kaste heeft een eigen ghat waar ze baden en wassen. De bekendste ghats bevinden zich tussen Assi Ghat en Raj Ghat. Assi Ghat is een belangrijke plek voor pelgrims om te bidden naar de god Shiva. Hier staat een grote stenen pilaar onder een boom waar al vroeg in de ochtend mensen rondjes omheen lopen. Niet ver van Assi Ghat ligt Janki Ghat. Persoonlijk vond ik dit de mooiste ghat die ik zag. De kleurrijke trappen, de goede staat en de rust vond ik mooi om te zien. Andere mooie ghats zijn de Jain Ghat met de kenmerkende swastika schildering (in het Jaïnisme en Boeddhisme is de swastika een symbool voor goed geluk), Chet Singh Ghat met een prachtige achttiende-eeuwse tempel en de Kedar Ghat met kleurrijke treden en dito Shiva tempel.

Janki Ghat India

Ghat India Varanasi

India Varanasi ghats

Ghats india Varanasi

Kedar Ghat met de kleurrijke tempel aan de top. 

Creatief Varanasi: street art

De spirituele stad Varanasi biedt meer dan alleen de Ganges en ghats, ik vond ook nog eens street art in deze stad. Ik had dit helemaal niet verwacht in de meest heilige stad van India, maar toch was het er. Street art vinden op onverwachte plekken, daar word ik blij van. Uiteraard had het street art in Varanasi een spiritueel sausje. Het zijn vaak afbeeldingen van hindoe goden, saga’s en heilige rituelen, vaak geschilderd in vrolijke blauwe, oranje of rode kleuren. Langs de Ganges zijn veel werken te zien rondom de ghats en watertorens. Ook zagen we mooie dingen rondom de Nagwa Road, vlakbij Assi Ghat. Van kleine weggestopte plaatjes van kinderen tot een verse nieuwe schildering. Nog volop aan het schilderen toen wij langsliepen. Leuk om mee te kijken hoe dit gemaakt werd!

Varanasi street art

Street art India Varanasi

Varanasi street art

Street art India Varanasi

street art varanasi

Street art India Varanasi

Avondtip: naar de Aarti ceremonie

Iedere avond (om 18 uur ’s winters en om 19 uur ’s zomers) vindt bij de ghats de Aarti ceremonie plaats. Dit is een speciale ceremonie waarbij de priesters met wierook en liederen de god moeder Ganga (de rivier) bedanken voor het leven. De 45 minuten durende ceremonie heeft een diepe betekenis voor de hindoes en wordt dan ook in groten getale bijgewoond. Langs de oevers vinden er een aantal ceremonies plaats, maar de grootste vindt je bij Dashashwamedh ghat. Sommige kiezen ervoor de ceremonie vanaf een bootje te bekijken, maar ik vond het leuk om de ceremonie op de oeverkant te bekijken. Zo kon ik alles van dichtbij meekijken, tussen de hindoes gaan zitten en de toewijding op hun gezichten zien. Helaas zag ik dat sommige toeristen wel erg ver gingen voor de perfecte foto en daarbij zonder pardon in het zicht van de biddende hindoes gingen staan.

Aarti ceremonie India Varanasi

Ondanks mijn bliksembezoek aan Varanasi werd ik toch vrolijk van wat ik zag in de stad. De mystieke sfeer, de ceremonies en de badende hindoes maakt het een bijzondere bestemming in India. Ik zou graag nog een keer terug willen om de stad in zomers licht te zien, een yogaklasje te volgen aan de oevers van de Ganges en een fruitige lassi te drinken bij de Blue Lassi Shop. Wellicht tot een volgende keer.

Meer tips voor Varanasi:

  • Koffie drinken bij Open Hand. Een café annex cadeauwinkel waar schoenen een absolute no-go is. Net voordat je binnengaat doe je ze uit en zet je ze aan de kant. Er is niemand die let op de schoenen, maar de sfeer was relaxt en op het eind vond ik mijn schoenen gewoon weer terug. Ze hebben een smal balkon waar je een mooi uitzicht hebt over de straatjes van de Varanasi.
  • Varanasi is een heilige stad en alcohol en vlees is beperkt beschikbaar. Veel restaurants zijn dan ook vegetarisch en alcoholvrij. Wil je toch een biertje bestellen? Dan moet je dit vaak drinken in een ‘permit room’. Dat is een weggestopt kamertje of dakterras in een restaurant waar het toegestaan is alcohol te serveren. Het is dus mogelijk een biertje te drinken, maar niet bij je avondeten.
  • Raar maar waar: toen ik door buurtjes achter Assi ghat liep rook ik wiet. Drugs in de heilige stad? Ja zeker, gemakkelijk te kopen in de vorm van het populaire drankje Bhang Lassi. Dit is een groene wietmilkshake. Bhang wordt gemaakt van de bladeren en toppen van de cannabisplant en het is een onmiskenbaar onderdeel van de Indiase cultuur. De verkoop van bhang wordt gereguleerd door de Indiase overheid en in een aantal shops in Varanasi is het toegestaan te verkopen. Zelf gebruik ik geen drugs, maar je zult zeker toeristen zien die het proberen.

Zou jij Varanasi toevoegen aan jouw India-reis?


Tagged: , ,


About

"Don't let your dreams be dreams. Go live your dreams. Go travel", is het motto van Esther. Ze is hopeloos verliefd op al het moois wat deze wereld te bieden heeft. Op Go Live Go Travel combineert ze de liefde voor reizen met haar passie voor schrijven.


'Een speeddate met Varanasi: 24 uur in de heilige hindoestad' has no comments

Be the first to comment this post!

Would you like to share your thoughts?

Your email address will not be published.

© 2014-2017 Go Live Go Travel. All rights reserved.    

Lees meer:
Khiva Oezbekistan hoogtepunten
Langs de Oezbeekse Zijderoute: museumstad Khiva

Afgelopen maand kwam er een droom voor mij uit. Al jaren denk ik er aan om dit land te bezoeken, te proeven en te ervaren, en eindelijk was het zover....

Sluiten